music ally 專欄/ROLI 創辦人現身說法:Seaboard Block 如何成為次世代樂器代表?

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(圖片來源:ROLI 官網)

※ 此文授權轉貼、翻譯、改寫自 music ally;翻譯 / Eli.C

英國的樂器新創公司 ROLI 近期推出了最新的產品 Seaboard Block,希望可以在原本的專業客群以外,吸引更多主流大眾以及業餘音樂人。這台目前定價 280 英鎊的高性能鍵盤,其實是 ROLI 兩項既有產品的混合體,其一是 2014 年就已經推出的 Seaboard 鍵盤,另一則是 2016 年尾推出的 Blocks 模組化音樂創作工具。Music Ally 此次特別訪問到 ROLI 的創辦人暨執行長 Roland Lamb,試圖了解該公司是如何進展到現在這個階段,未來又有什麼令人期待的計畫,以及 ROLI 將這些音樂製作設備行銷給更廣大客群的策略。

提起最初創辦 ROLI 的動機,Roland Lamb 說道:「最初會創辦公司,是因為我本身對音樂及創作的熱愛。一開始會設計 Seaboard,是因為鋼琴的鍵盤不能滿足我的需求。我彈了一輩子的鋼琴,我想要有個表現能力更強的樂器。我曾嘗試演奏其他樂器,像是貝斯或是薩克斯風,但我不是很在行。畢竟我過去大部份的時間都在彈鋼琴。」

Roland Lamb 以前在哈佛大學就讀時,主修古典中文以及印度哲學。但在 2009 年時,他拿到英國皇家藝術學院的獎學金,因此他轉換跑道,也埋下了設計 Seaboard 的種子。在倫敦就學期間,他決定研究樂器,嘗試控制鋼琴的發聲方式,好比薩克斯風、吉他或貝斯可以透過不同的演奏方式(例如推弦)來製造不同音效。Roland Lamb 說:「因為我也會彈弦樂器,我覺得弦樂器相對而言更直覺順手。」於是他開始有了把弦樂器的功能轉移到鍵盤上的想法。

他繼續說道:「一開始,我先試著把鋼琴拆解,試圖讓琴鍵在鋼琴上移動。但很快我就發現這行不通,演奏起來也不太順手。不久後我有了一個想法,我需要的不是機械鍵盤,比較像是一個平面,讓演奏者可以像乘著聲波般,隨興地移動。如果你想彈奏鍵盤,就滑到聲波的上方,再透過不同的手勢,在平面上滑行,來製作各種聲音及功能。」

「我不希望這個產品只能從左到右,用制式的方法演奏。我希望用戶可以透過按壓、滑行等更開放的方法來控制音效。剛開始有這個想法時,我非常興奮,即使我沒有任何設計背景,更沒有任何工程背景。」
最初的兩年,Roland Lamb 都在修改原始的雛形,靠自己的努力,所有的花費都自掏腰包。而公司也正是那時候創立的。

「公司成立不久後,就吸引到投資者了。」Roland Lamb 解釋這個計畫為何得以加速成型。「剛開始的兩年我都在建造雛形,當時我還只是學生,所以預算不多,而且就我自己一個人做而已。不過在 2012 年時,我得到了第一筆天使投資,而那時我正好已經設計好一個完整、可使用的雛形了。從那時開始,ROLI 就吸引了一群創投,包含 Index Ventures、Foundry Group、Founders Fund、BGF Ventures、還有環球音樂集團。」

Roland Lamb 表示:「幾年下來,公司已募得將近 5 億美元的資金。」當中最大的一筆,便是 2016 年五月的 A 輪,一共募得 2.7 億美元。「能募到這麼多,部分原因是我們推出了不同的產品,加上我們有很明確的方向,充分展現了公司的價值。」他認為有了資金後,公司便有機會穩定地研發,不僅更加瞭解這項技術,也瞭解它還有什麼可能性。

他表示:「一開始,我們花了許多時間模擬不同樂器的聲音,學習怎麼控制它們。這樣對於找到樂器最棒的聲音、了解其性能以及精進其演奏成效都很有幫助。使用這個產品時,你會發現許多在一般鍵盤上沒辦法表現出來的音效。我開始探索各種不同的手勢,像是長壓,然後發現這種音效蠻適合用來模擬薩克斯風。這種特殊的音效都是無法在鋼琴鍵盤上做出來的。」

設計這個產品的目的,是希望讓演奏者有更多元的方法去重新創造聲音。舉例來說,用鍵盤彈奏吉他的獨奏,可以做到推弦之類的效果。如此一來,透過這項產品,演奏者只要專心學好一種樂器,就能有很多種不同聲響選擇。

ROLI 推出的第二類樂器產品叫做 Blocks,如同 Seaboard 改良鍵盤,Blocks 的目的是改良打擊樂器。Roland Lamb 形容:「如果 Seaboard 是鍵盤的進化,那 Blocks 就是鼓的進化」。每個 Block 的設計都很輕便、定價也很親民,因為這樣可以讓用戶隨著自己能力的提升或需求的改變,而轉換不同的器材。Roland Lamb 說:「Blocks 是一個模組,每多外加一個 Block,就可以增加性能,讓你的音樂有更多層次。我們希望這款新產品,能像 Seaboard 一般,提供用戶更豐富的性能,像是一組有多合一效能的音樂製造機。」

這是 ROLI 首次切入業餘、初學者市場,因為前一項產品 Seaboard,比較適合已具備鋼琴演奏能力的專業音樂人。Roland Lamb 認為 Blocks 是可以被主流大眾接受的,原因是:「Blocks 可以透過手機使用,非常方便,價格也很親民。他的功能也非常多元,你可以事先編排設定好你需要的功能,為之後想做的任何演奏做準備,之後要再客製也都可以,這些功能都是過去電子樂器無法達到的。」ROLI 目前與 Apple Store 合作,開始在它們全球通路販售產品,同時也持續在自己的網站上販售。Seaboard Blocks 能否成功切入主流市場,關鍵就在這些大眾通路的經營。

說到 Seaboard Block 的市場定位,Roland Lamb 表示:「這個新產品是像 Blocks的 Seaboard,它擁有 Seaboard 的性能與技術,但更平易近人、更方便攜帶,價格也更親民,而且這樣的組合,更拓展了 Blocks 的功能。」就像音樂界的變形金剛,透過具磁性的接點,你可以將兩個 Seaboard Block 裝在一起,它就會變成一個正常大小的鍵盤,也可以加裝其他的 Blocks。Roland Lamb 表示:「我們不希望為了產品的輕便性,去犧牲掉許多功能,所以,我們就想到了這種模組設計。這讓我們得以把目標客群從專業人士轉到任何對電子音樂有興趣的人。」

由於這些產品強大到可以讓一個音樂人自己就完成整個樂團才能做到的事, Music Ally 詢問這樣是否會讓其他樂手失業,因為市場可能沒有這麼多需求了。Roland Lamb 禮貌地回答:「如果我們的產品能讓更廣大的群眾覺得做音樂變得更容易了,我覺得也沒什麼不好。」

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